Lanzan insectos estériles desde drones para combatir las plagas

Los vehículos aéreos no tripulados, más conocidos como drones, no se usan sólo en las bases militares y los reportajes de televisión. Muchos viajeros aficionados a la fotografía se han acostumbrado a utilizar modelos de drones pequeño tamaño y la lista de otras utilidades crece de forma rápida y constante.

Los drones también están consolidando su importancia como herramienta de investigación científica. Gracias a ellos podemos, por ejemplo, medir a las ballenas e inferir su peso, lo que contribuye enormemente a su conservación, ver al respecto el articulo publicado en La Vanguardia .

Pero esto no es todo, porque estos sistemas aéreos dirigidos de forma remota podrían convertirse en un futuro no muy lejano en los mejores aliados de los agricultores, que ya los han empezado a utilizar para erradicar plagas de polillas en huertos de manzanas.

Ha ocurrido en Estados Unidos, donde un grupo de entomólogos del departamento de Agricultura y Recursos Naturales de la Universidad Estatal de Michigan ha usado por primera vez drones para rociar campos de cultivo de manzanas con insectos estériles.

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La metodología no es nueva, ya que los agricultores de la zona llevan ya 25 años liberando insectos estériles en sus cultivos recorriéndolos de arriba abajo en coche. Sin embargo, el uso de drones a partir de ahora podría facilitarles mucho el trabajo.

Y es que, no pueden quedarse de manos cruzadas, pues en el caso de las manzanas, las larvas de las polillas de la especie Cydia pomonella, también conocida como la polilla de la manzana, pueden llegar a dañar la mitad de la cosecha sin un control efectivo de plagas.

Tradicionalmente, estas plagas se han erradicado mediante el uso de insecticidas y la interrupción del apareamiento basada en las feromonas, que permite reducir el tamaño de las poblaciones y usar menos insecticidas. No obstante, se trata de soluciones caras cuyos resultados no son inmediatos.

Los drones, en cambio, pueden rociar una superficie equivalente a unos 20 campos de futbol en menos de cinco minutos, lo que permite a los agricultores ahorrar tiempo, esfuerzo y dinero, pues el hecho de reducir el tiempo de aplicación implica una menor afectación de los manzanos.

Luchar contra las plagas y enfermedades en agricultura sin usar ingentes cantidades de pesticidas artificiales no es fácil, pero sí posible. La técnica del insecto estéril es un método de control biológico de insectos por el cual un gran número de insectos estériles son liberados a la naturaleza.

La clave está en que la mayoría son machos que compiten con los machos salvajes para aparearse con las hembras, que se aparean sólo una vez en su vida. Así, cuando lo hacen con un compañero estéril no producen descendencia, con lo que se reduce la población de la siguiente generación.

Liberaciones repetidas de machos estériles pueden disminuir poblaciones pequeñas, pero en el caso de las poblaciones más grandes el resultado no está tan claro.

Hasta la fecha, la técnica ha sido exitosamente usada para controlar la mosca de fruta mediterránea (Ceratitis capitata) o la mosca de fruta mexicana (Anastrepha ludens), entre otras especies.